Hépatite C : Un guide détaillé

Les tests de contrôle de la santé du foie

Points clés

  • Les tests de contrôle de la santé du foie mesurent l’ampleur des lésions hépatiques causées par le virus de l’hépatite C, la vitesse à laquelle les lésions se produisent et leur impact éventuel sur le fonctionnement du foie.
  • Les contrôles réguliers de la santé du foie permettent de déterminer si la personne court le risque de problèmes hépatiques plus graves, tels que l’accumulation de lésions graves dans le foie (cirrhose), l’insuffisance hépatique ou le cancer du foie.
  • Si la personne développe la cirrhose, elle devra passer régulièrement des tests pour dépister le cancer du foie et ce, même si elle a déjà guéri de l’hépatite C.

Quel est l’objectif des tests de contrôle de la santé du foie?

Les tests de contrôle de la santé du foie mesurent :

  • la quantité de virus de l’hépatite C dans le corps
  • la vitesse à laquelle les lésions du foie se produisent
  • l’impact éventuel du virus sur le fonctionnement du foie

Pourquoi est-il important de surveiller la santé du foie?

Il est important de surveiller la santé du foie parce que le virus de l’hépatite C cause de l’inflammation et la cicatrisation des cellules hépatiques. Ces lésions sont désignées par le terme médical fibrose. Au fil du temps, le virus peut causer tellement de lésions que le foie cesse de fonctionner correctement.

Les tests de contrôle de la santé du foie permettent de déterminer si la personne court le risque d’éprouver des problèmes de foie plus graves, tels que l’accumulation de lésions graves dans le foie (cirrhose), l’insuffisance hépatique et le cancer du foie. Le fait de connaître l’ampleur des lésions hépatiques peut également aider les personnes atteintes et leur professionnel de la santé à déterminer quel régime de traitement aura les meilleures chances de guérir l’hépatite C. Notons que certains régimes de traitement sont très efficaces chez les personnes atteintes de cirrhose.

Si une personne développe la cirrhose, elle devra passer des tests tous les six mois pour dépister le cancer du foie et ce, même si elle a déjà guéri de l’hépatite C.

Quels sont les différents stades de la fibrose?

Lorsque la fibrose, c’est-à-dire les lésions hépatiques, est mesurée à l’aide de différents tests, les résultats sont comparés à des échelles qui la décrivent en fonction de l’étendue de la cicatrisation du foie.

Partout au Canada, l’échelle METAVIR est le plus couramment utilisée pour décrire l’ampleur des lésions hépatiques chez les personnes atteintes d’hépatite C.

Les stades des lésions du foie : Échelle METAVIR

Stade de fibrose

Signification

F0

Le foie n’a subi aucune lésion ou cicatrisation.

 

F1

Le foie a commencé à subir des lésions, mais la cicatrisation est minime.

 

F2

Le foie a subi des lésions modérées, et la cicatrisation est présente dans la plupart du foie.

 

F3

Le foie a subi des lésions importantes, et les nombreuses zones cicatrisées commencent à se réunir. Il est possible que le fonctionnement du foie soit affecté.

 

F4

Le foie a subi des lésions graves, et les cicatrices sont grandes et nombreuses. On appelle également ce stade la cirrhose. Il est possible que le foie fonctionne encore ou qu’il cesse de fonctionner.

 

Les autres échelles que l’on peut utiliser incluent la Knodell HAI, l’Ishak ou la Modified HAI.

Quels tests sont utilisés pour mesurer la santé du foie?

La santé du foie peut être mesurée de plusieurs façons. Nous décrivons ci-dessous quelques exemples des méthodes utilisées.

À l’aide d’ondes sonores :

À l’aide de tests sanguins :

En prélevant un petit fragment du foie pour l’analyser :

Les tests utilisés dépendront de l’accessibilité dans la région où la personne vit, ainsi que des choix offerts par son professionnel de la santé.

Élastographie impulsionnelle (Fibroscan)

L’élastographie impulsionnelle est un genre d’échographie avancée.

L’intervention : La personne s’allonge sur le dos et étend son bras droit derrière sa tête. Une sonde est placée sur la peau de la cage thoracique. La sonde transmet une onde sonore qui traverse le foie et renvoie un écho à la sonde. Un ordinateur calcule la vitesse et la force de l’écho afin de mesurer l’élasticité ou la rigidité du foie.

Les risques : Aucun risque n’est associé à cette technologie. 

Comment interpréter les résultats : Le Fibroscan mesure la fibrose en fonction de l’élasticité ou de la rigidité du foie; plus le foie est rigide, plus la fibrose est grave.

Le résultat du test de la rigidité du foie s’exprime en kilopascals (kPa).

Le professionnel de la santé consulte ensuite un tableau de référence pour déterminer quel degré de fibrose correspond au résultat. Le professionnel de la santé pourrait aussi prendre en considération les résultats d’autres tests afin de déterminer le degré de fibrose correspondant sur le tableau de référence.

Le Fibroscan est très efficace pour déterminer l’absence de fibrose ou encore la présence de fibrose grave ou de cirrhose, mais il est moins fiable en ce qui a trait à la détermination des stades de lésions hépatiques moins graves.

Échographie

Pour une personne atteinte d’hépatite C, l’objectif de l’échographie consiste à :

  • déterminer la forme et la taille du foie
  • écarter toute cause d’anomalies dans les tests hépatiques
  • déterminer s’il y a des indices d’une cause autre que l’hépatite C
  • détecter des signes éventuels de fibrose avancée ou de cirrhose
  • dépister le cancer du foie (carcinome hépatocellulaire)

L’intervention : La personne s’allonge sur le dos et étend son bras droit derrière sa tête. Une sonde est placée sur la peau de la partie supérieure droite de l’abdomen. La sonde transmet une onde sonore qui traverse le foie et renvoie un écho à la sonde.

Un ordinateur mesure la vitesse et la force de l’écho pour créer une image des tissus et des organes à l’intérieur du corps. Le processus prend quelques minutes en tout.

Les risques : Aucun risque n’est associé à l’échographie.

Comment interpréter les résultats : Le professionnel de la santé examine les images de l’échographie afin de détecter tout problème éventuel dans le foie. On a souvent recours à l’échographie pour dépister le cancer du foie. Si le professionnel de la santé croit voir une caractéristique anormale dans l’image créée par l’échographie, il demandera d’autres tests pour poursuivre l’investigation.

L’échographie ne mesure pas directement la fibrose. Le professionnel de la santé utilisera l’échographie pour mesurer l’élasticité ou la rigidité du foie et déterminer un degré de fibrose correspondant. Souvent, les fibroses de faible degré ne sont pas visibles sur les échographies.

Indice du rapport AST/plaquettes (APRI)

L’Indice du rapport AST/plaquettes (APRI) est une mesure des lésions hépatiques qui est fondée sur les résultats de deux tests sanguins :

  • taux d’aspartate aminotransférase (AST)
  • numération plaquettaire

L’intervention : Pour ces tests, il faut qu’un professionnel de la santé prélève un échantillon de sang qu’il envoie ensuite au laboratoire pour être analysé. Le professionnel de la santé insère ensuite les résultats des tests dans une formule afin de calculer le degré de la fibrose.

Les risques : Les principaux risques associés aux prélèvements de sang sont les bleus et une faible douleur près du point d’insertion de l’aiguille.

Comme interpréter les résultats : Plus le résultat du test est élevé, plus le degré de la fibrose est important. Le score APRI n’est pas assez fiable pour être utilisé seul mais peut être combiné à d’autres résultats de tests pour confirmer le stade des lésions hépatiques.

Fibrose 4 (Fib-4)

Le test Fibrose 4 (Fib-4) permet de mesurer l’ampleur des lésions hépatiques en fonction de l’âge de la personne, ainsi que des résultats des trois tests sanguins suivants :

  • alanine transaminase (ALT)
  • AST
  • numération plaquettaire

L’intervention : Pour ces tests, il faut qu’un professionnel de la santé prélève un échantillon de sang qu’il envoie ensuite au laboratoire pour être analysé. Le professionnel de la santé insère ensuite les résultats des tests dans une formule afin de calculer le degré de la fibrose.

Les risques : Les principaux risques associés aux prélèvements de sang sont les bleus et une faible douleur près du point d’insertion de l’aiguille.

Comment interpréter les résultats : Le professionnel de la santé compare le résultat du test avec des valeurs qui permettent de confirmer la cirrhose ou d’exclure la fibrose. Ce test est utile pour confirmer la cirrhose mais devrait être utilisé avec d’autres tests pour diagnostiquer les fibroses légères ou modérées.

FibroTest

Le FibroTest permet de mesurer l’ampleur des lésions hépatiques en fonction de l’âge, du sexe et des résultats des six tests sanguins suivants :

  • ALT
  • alpha-2 macroglobuline
  • apolipoprotéine A1
  • gamma-glutamyltranspeptidase (GGT)
  • haptoglobine
  • bilirubine totale

L’intervention : Pour ces tests, il faut qu’un professionnel de la santé prélève un échantillon de sang qu’il envoie ensuite au laboratoire pour être analysé. Le professionnel de la santé envoie ensuite les résultats des tests à un laboratoire privé afin qu’il calcule le score de fibrose.

Les risques : Les principaux risques associés aux prélèvements de sang sont les bleus et une faible douleur près du point d’insertion de l’aiguille.

Comment interpréter les résultats : Le FibroTest donne une valeur allant de 0,00 à 1,00 et celle-ci est convertie en score de fibrose.

Tests de la fonction hépatique

Plus le foie subit de dommages, moins il est capable d’accomplir ses nombreuses fonctions. Il existe plusieurs tests que les professionnels de la santé peuvent utiliser pour vérifier l’état de fonctionnement du foie, y compris les suivants :

  • temps de prothrombine ou INR : la prothrombine est une protéine dont le rôle consiste à aider le sang à se coaguler
  • bilirubine : cette substance est produite lorsque le foie dégrade les vieux globules rouges; elle est à l’origine de la couleur jaunâtre associée à la jaunisse
  • albumine : cette protéine importante du sang est produite par le foie et sert au transport de certaines molécules dans le corps et au maintien des taux de liquides dans le sang

L’intervention : Pour ces tests, il faut qu’un professionnel de la santé prélève un échantillon de sang qu’il envoie ensuite au laboratoire pour être analysé.

Les risques : Les principaux risques associés aux prélèvements de sang sont les bleus et une faible douleur près du point d’insertion de l’aiguille.

Comment interpréter les résultats : Le professionnel de la santé compare les résultats de ces tests à la fourchette de valeurs normale. Lorsque l’un ou plusieurs des résultats se trouvent en dehors de la fourchette normale, cela peut indiquer que le foie ne fonctionne pas aussi bien qu’il le devrait et que quelque chose est en train de l’endommager. Notons cependant que ces résultats peuvent être influencés par de nombreux facteurs autres que l’hépatite C, tels que d’autres virus, l’alimentation, l’alcool, les médicaments et d’autres toxines. D’autres tests peuvent s’avérer nécessaires pour déterminer la cause des lésions hépatiques.

Tests de mesure des enzymes hépatiques

Ces tests mesurent la quantité des enzymes du foie (telles que l’ALT et l’AST) dans le sang. La présence de lésions hépatiques peut faire en sorte que les taux d’enzymes hépatiques augmentent au-dessus de la normale dans le sang. Par conséquent, ces tests peuvent signaler que quelque chose est en train d’endommager l’organe et inciter un professionnel de la santé à effectuer d’autres tests. Les lésions peuvent être causées par un grand nombre de facteurs, y compris les virus de l’hépatite, l’alimentation, l’alcool, les médicaments et d’autres toxines. D’autres tests des enzymes hépatiques mesurent les taux d’ALP, de LDH et de GGT.

Les tests de mesure des enzymes hépatiques sont effectués et interprétés de la même manière que les tests de la fonction hépatique, et les risques sont les mêmes (voir ci-dessus). 

Biopsie

Une biopsie est recommandée dans des cas rares seulement. Une biopsie hépatique permet de mesurer l’ampleur de la cicatrisation du foie ainsi que la quantité d’inflammation. Autrefois, la biopsie était considérée comme le test de référence pour mesurer l’étendue des lésions hépatiques parce qu’elle permettait d’examiner directement les cicatrices présentes dans le foie. Cependant, comme la biopsie présente des inconvénients, les professionnels de la santé choisissent maintenant de faire des tests moins invasifs en premier.

L’intervention : Un petit fragment du foie est prélevé à l’aide d’une aiguille. Avant d’insérer l’aiguille, le professionnel de la santé engourdit la peau et la région sous-cutanée près du point d’entrée de l’aiguille. L’aiguille est insérée dans le corps pour une très courte période de temps seulement (moins d’une seconde).

Les biopsies sont effectuées en clinique externe, ce qui veut dire que la personne peut rentrer chez elle le même jour. Dans le cas des biopsies hépatiques, on permet habituellement au patient de rentrer deux à six heures après l’intervention.

Les risques : Environ la moitié des personnes qui subissent une biopsie du foie n’éprouvent aucune douleur du tout. L’autre moitié éprouve un peu de douleur près du point d’entrée de l’aiguille et dans l’épaule droite. Les complications graves sont très rares mais elles peuvent se produire. Moins de 1 % des personnes qui subissent une biopsie du foie ont des saignements internes à cause de l’intervention.

D’autres tests

Il existe d’autres tests qu’un professionnel de la santé pourrait recommander afin de surveiller ce qui se passe dans le corps d’une personne atteinte d’hépatite C. La liste peut inclure les tests suivants :

  • formule sanguine complète
  • test de mesure de la créatinine
  • test de mesure de l’alphafœtoprotéine
  • test de la fonction thyroïdienne
  • test de mesure du fer
  • profil lipidique ou cholestérol total
  • test de mesure de la céruloplasmine
  • ANA
  • AMA
  • test de glycémie
  • analyse d’urine
  • test de grossesse
  • test de dépistage du VIH
  • test de dépistage des anticorps anti-hépatite A
  • test de dépistage des anticorps anti-hépatite B
  • imagerie par résonance magnétique (IRM)

On peut trouver de l’information sur ces tests et d’autres – y compris les raisons pour les faire, les méthodes d’administration et la signification des résultats – sur le site Web Lab Tests Online’s Test Index. Cet index est publié par l’American Association for Clinical Chemistry. (Notons que cette ressource existe en anglais seulement.) 

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Révisé en 2020.